sábado, diciembre 03, 2016

Galaxias en Pegaso


Esta detallada y amplia vista telescópica revela galaxias diseminadas por el espacio que se encuentra más allá de las estrellas de la Vía Láctea, en el sector norte de la constelación de Pegaso (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 602 píxeles o verla aún más grande).

NGC 7331 (en la imagen de abajo a la derecha) es la galaxia que se destaca en el ángulo superior derecho de la imagen. La gran espiral, ubicada a sólo 50 millones de años-luz de distancia, es una de las galaxias más grandes y brillantes que Charles Messier no incluyó en su famoso catálogo del siglo XVIII.

El alborotado grupo de galaxias del ángulo opuesto de la imagen es conocido como el Quinteto de Stephan (ver también la imagen al pie de la entrada).

Dicho quinteto, ubicado a unos 300 millones de años-luz, ilustra con gran espectacularidad una colisión múltiple de galaxias, cuyas potentes interacciones en curso posan para esta efímera fotografía cósmica. En el cielo, el quinteto y NGC 7331 están separados por alrededor de medio grado.

Vista parcial del Quinteto de Stephen. Mediciones del desplazamiento al rojo de las galaxias vistas en la parte superior de la imagen indican que se encuentran a la misma distancia de nosotros. Una colisión de proporciones titánicas se desarrolla entre las mencionadas galaxias. En cambio, la galaxia espiral de color azulado que se observa en la parte inferior de la imagen, catalogada como NGC 7320, es una galaxia mucho más cercana, situada a unos 35 millones de años-luz de distancia, y, por lo tanto, no está envuelta en la batalla cósmica (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 3 de diciembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Péter Feltóti.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace once equinoccios, unos 48 000 tweets ilustran y amplían las más de 4600 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.

viernes, diciembre 02, 2016

Nace un sistema de tres estrellas


Un sistema de tres estrellas se está formando, envuelto en el interior de este disco natal de polvo, a unos 750 años-luz de distancia, en la nube molecular de Perseo (en la imagen de abajo a la derecha; clic en la imagen principal para ampliarla a 1007 x 853 píxeles o verla aún más grande).

Este retrato superlativo corresponde a un registro del radiotelescopio ALMA, instalado en Chile, y muestra dos protoestrellas separadas por apenas 61 UA (*), con una tercera situada aproximadamente a 183 UA de la protoestrella central.

La imagen de ALMA también revela una clara estructura en espiral que indica que la inestabilidad y la fragmentación condujo a los múltiples objetos protoestelares en el interior del disco.

Los astrónomos estiman que el sistema, catalogado como L1448 IRS3B, tiene menos de 150 000 años.

El escenario de formación estelar publicado fue captado en una fase temprana y no es un proceso raro, ya que casi la mitad de todas las estrellas similares al Sol tienen al menos una compañera.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 2 de diciembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: Bill Saxton, ALMA (ESO/NAOJ/NRAO), NRAO/AUI/NSF; publicación: John Tobin (Univ. Oklahoma/Leiden) et al.

(*) 1 UA = 149.597.870,700 kilómetros.

Definición: Una Unidad Astronómica (UA) es aproximadamente la distancia promedio entre la Tierra y el Sol. El valor actual de la constante entró en vigencia desde la asamblea general de la Unión Astronómica Internacional (UAI) del 31 de agosto de 2012 y reemplazó la definición gaussiana que se usaba desde 1976.

Antecedentes históricos: Tycho Brahe estimó la distancia entre el Sol y la Tierra en 8 millones de kilómetros. Posteriormente, Johannes Kepler estimó que una AU era equivalente a 24 millones de kilómetros. En 1672 Giovanni Cassini mejoró notablemente la estimación de esta distancia valiéndose de Marte. Observó Marte desde París mientras que un colega suyo, Jean Richer, lo hacía al mismo tiempo desde la Guayana Francesa, en Sudamérica, con lo que fue posible determinar la paralaje de ese planeta. A partir de este dato Cassini pudo calcular la distancia entre la Tierra y Marte y luego la distancia de la Tierra al Sol. Cassini calculó que una UA era equivalente a 140 millones de kilómetros, una distancia algo menor aunque muy cercana al valor actualmente aceptado.

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jueves, diciembre 01, 2016

La nebulosa de la Estrella Ardiente


Una estrella fugitiva ilumina la nebulosa de la Estrella Ardiente en la escena cósmica publicada arriba. Catalogada como IC 405, las onduladas nubes interestelares de gas y polvo de la nebulosa de la Estrella Ardiente se encuentran aproximadamente a 1 500 años-luz de distancia, en dirección de la constelación del Cochero o Auriga (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 1018 píxeles o verla aún más grande).

AE Aurigae es la estrella brillante en la parte superior izquierda. Se trata de una estrella tipo O masiva e intensamente caliente que se desplaza a gran velocidad por el espacio. Es muy probable que haya sido expulsada de una colisión de múltiples sistemas estelares ocurrida hace millones de años en las zona próxima a la nebulosa de Orión. Actualmente se encuentra cerca de IC 405.

La radiación ultravioleta ionizante de la estrella fugitiva suministra la energía para el resplandor rojizo visible conforme los átomos de hidrógeno de la nebulosa son despojados de sus electrones y se recombinan. La intensa luz azul de la estrella es reflejada por los filamentos de polvo de la nebulosa.

Sin embargo, como ocurre con todas las estrellas masivas, AE Aurigae tendrá una vida breve, pues quemará furiosamente las reservas de combustible necesarios para la fusión nuclear y terminará estallando como supernova.

Este registro telescópico multicolor abarca unos 5 años-luz a la distancia estimada de la nebulosa de la Estrella Ardiente.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 1° de diciembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Adam Block, Mt. Lemmon SkyCenter, Univ. Arizona.

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miércoles, noviembre 30, 2016

Vía Láctea sobre el Naufragio del Chubasco


¿Qué le pasó al barco? Fue arrastrado hacia la costa por una violenta tormenta que se abatió sobre el frente marítimo de Argentina en 2002 (clic en la imagen para ampliarla a 1080 x 540 píxeles o verla aún más grande).

El barco abandonado de la fotografía, conocida como Naufragio del Chubasco, encalló cerca del pueblo fantasma de Cabo Raso, al que sólo le queda 1 habitante. El barco oxidado brinda un pintoresco pero a la vez perturbador primer plano para el hermoso cielo del paisaje.

El cielo está coronado por el majestuoso arco de la Vía Láctea y comprende galaxias como la Pequeña y Gran Nube de Magallanes, estrellas como Canopus y Altair, planetas como Marte y Neptuno, además de nebulosas como la Laguna (en la imagen de la derecha), Carina y el Saco de Carbón.

El mosaico se compuso con más de 80 imágenes registradas a principios de septiembre. También hay disponible una versión panorámica interactiva de 360 grados. Para facilitar la tarea, se indican los objetos celestes mencionados en la imagen al pie de la entrada.

El intrépido astrofotógrafo comenta que lo que más le inquietó de la toma fotográfica no fue el barco abandonado, sino la extraña abundancia de orugas negras y peludas.


Vía Foto astronómica del día correspondiente al 30 de noviembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: Sergio Montúfar (Planetario Ciudad de La Plata).

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martes, noviembre 29, 2016

W5, alma de formación estelar


¿Dónde se forman las estrellas? La mayor parte de las veces las estrellas se forman en regiones energéticas donde el gas y el polvo opaco quedan revueltos en un caos total (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 658 píxeles o verla aún más grande).

En la imagen publicada las estrellas masivas y brillantes que habitan cerca del centro de W5 (en la imagen de la derecha), la nebulosa Alma, estallan y emiten a la vez luz ionizante y vientos energéticos.

La luz y el gas expulsados empujan y causan la evaporación de gran parte del gas y el polvo circundante, pero dejan a su paso pilares de gas envueltos en nudos protectores de gran densidad. Y por muy raro que parezca, en el interior de los nudos se forman estrellas. La imagen de arriba resalta el santuario interior de W5, un área de aproximadamente 1 000 años-luz en el que abundan los pilares de formación estelar (ver también la imagen al pie de la entrada).

La nebulosa Alma, también catalogada como IC 1848, se encuentra a unos 6 500 años-luz de distancia en dirección de la constelación de Casiopea, la reina de Aethopia (Cassiopeia en latín).

Es muy probable que dentro de algunos centenares de millones de años sólo quede un cúmulo de las estrellas, las que terminarán por dispersarse.

Una épica cósmica revelada en infrarrojo. La majestuosa vista tomada por el Telescopio Espacial Spitzer narra una historia hasta ahora no contada sobre la vida y la muerte en la nebulosa del Aguila. La imagen de datos infrarrojos muestra el entramado completo de nubes turbulentas y de estrellas recién formadas de la región. El color verde representa las torres y campos de polvo más frío, entre ellas los tres famosos "pilares de la creación", destacados en el recuadro. Pero es el color rojo el que narra el drama que se desarrolla en la región. El rojo corresponde al polvo más caliente, el que, según los investigadores, fue calentado por el estallido de una estrella masiva acaecido hace unos 8 mil o 9 mil años. Como la luz procedente de la nebulosa del Aguila demora unos 7 mil años en llegar hasta nosotros, la explosión de supernova debió notarse como la aparición repentina de una nueva estrella brillante en los cielos del planeta Tierra hace mil o 2 mil años. Según esta hipótesis, la onda expansiva del estallido habría demolido los tres pilares hace aproximadamente 6 mil años. Por consiguiente, no podremos observar la destrucción hasta dentro de mil años como mínimo. La onda expansiva que abatió las poderosas torres también expondrá las estrellas recién formadas que estaban ocultas en su interior y, al mismo tiempo, dará lugar a la formación de otras nuevas. Los pilares de la nebulosa del Aguila fueron modelados originalmente por la radiación y el viento emitido por aproximadamente veinte estrellas masivas que se encuentran en la parte superior izquierda de la imagen, aunque resulten invisibles en los datos infrarrojos del Spitzer. La radiación y el viento estelar dispersó el polvo, provocando la formación de una cavidad vacía, vista hacia el centro de la imagen. Sólo resistieron aquellos bolsones más densos de gas y polvo (la punta de los pilares), acompañados por columnas de polvo más ligero que se encuentran en la sombra (la base de los pilares). Este proceso de modelado o esculpido condujo a la creación de una segunda generación de estrellas en el interior de los pilares. Si es cierto que una estrella explotó en la región, entonces es muy posible que estuviera junto con las otras estrellas masivas en la parte superior izquierda de la imagen. La onda expansiva ya podría haber causado la formación de una tercera generación de estrellas a partir de los restos de los pilares destruidos (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 29 de noviembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: José Jiménez Priego (Astromet).

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lunes, noviembre 28, 2016

Arp 240, un puente entre galaxias espirales


¿Por qué hay un puente entre las dos galaxias espirales de la imagen? (Clic en la imagen para ampliarla a 960 x 764 píxeles o verla aún más grande.)

El puente, compuesto de gas y estrellas, pone en evidencia que los dos enormes sistemas estelares pasaron cerca uno del otro y se vieron afectados por violentas mareas inducidas por la gravedad mutua. En conjunto se conocen como Arp 240 pero individualmente como NGC 5257 y NGC 5258.

Tanto el modelado por computadora como las edades de los cúmulos estelares indican que las dos galaxias completaron un primer pasaje cercano hace apenas unos 250 millones de años. Las mareas gravitacionales no sólo expulsan materia, sino que también comprimen gas y por lo tanto provocan la formación de estrellas, sea en las galaxias o en el puente tan particular entre ellas.

Los astrónomos piensan que las fusiones galácticas son situaciones frecuentes y Arp 240 representa una fotografía de una breve etapa de este proceso inevitable (ver también la imagen al pie de la entrada).

El par de galaxias Arp 240 se encuentra a unos 300 millones de años-luz de distancia y se puede ver con un pequeño telescopio apuntado hacia la constelación de Virgo. La reiteración de pasajes cercanos tendrá como resultado final una fusión y la aparición de una única galaxia combinada.

Colisiones cósmicas. En general, los manuales de astronomía presentan a las galaxias como islas de estrellas brillantes, mundos serios, solitarios y majestuosos. Pero las galaxias poseen un aspecto dinámico. Tienen encuentros cercanos que a veces terminan en grandes fusiones y, además, regiones rebosantes de nuevas estrellas a medida que las galaxias en colisión adquieren formas nuevas y maravillosas. Esta imagen reúne algunas de las galaxias en colisión que fueran fotografiadas por el Telescopio Espacial Hubble y publicadas en el décimo octavo aniversario de su lanzamiento (2008). El atlas del Hubble, que consta de 59 vistas, ilustra cómo las colisiones galácticas producen una variedad notable de estructuras intrincadas, con detalles nunca vistos hasta ese entonces (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 28 de noviembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASA, ESA, Hubble Space Telescope; tratamiento de la imagen y derechos de autor: Chris Kotsiopoulos.

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domingo, noviembre 27, 2016

Verona Rupes, el acantilado más alto del Sistema Solar


¿Podría alguien sobrevivir si saltara desde el acantilado más alto del Sistema Solar? Es muy probable que pueda contar la hazaña (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 737 píxeles o verla aún más grande).

Los investigadores estiman que Verona Rupes, un acantilado en Miranda, una de las lunas de Urano, tiene 20 km de profundidad, es decir, es diez veces más profundo que el Gran Cañón de la Tierra.

Debido a la baja gravedad de Miranda (en la imagen de la derecha), un aventurero en busca de emociones fuertes tardaría alrededor de 12 minutos en descender en caída libre estos 20 km y llegaría al suelo a una velocidad propia de un auto de carrera: unos 200 km/h. Con todo, el aventurero podría sobrevivir a la caída si estuviese equipado con un buen sistema de protección, como un airbag.

La sonda Voyager 2 tomó la imagen de Verona Rupes publicada arriba cuando sobrevoló Miranda hace mucho tiempo, en 1986.

Todavía se desconoce cómo se formó el acantilado gigante (ver la siguiente imagen), pero quizás haya sido la consecuencia de un enorme impacto o el resultado del movimiento de placas tectónicas.

Los acantilados de Echus Chasma. ¿Cómo se formaron los grandes acantilados de Marte? ¿Hubo alguna vez cataratas gigantes descendiendo por sus surcos? Con un desnivel de cuatro kilómetros y cerca de un impresionante cráter de impacto, los altos acantilados que rodean a Echus Chasma fueron excavados por el agua o la lava. La hipótesis más admitida es que Echus Chasma, de 100 km de largo y 10 km de ancho, fue alguna vez una de las fuentes de agua más grandes de Marte. Si esta hipótesis es correcta, el agua alguna vez contenida en Echus Chasma probablemente corrió sobre la superficie marciana para excavar el impresionante Kasei Valles, que se extiende a lo largo de 3 000 kilómetros hacia el norte. Posteriormente el valle fue invadido por la lava, como da prueba su piso extraordinariamente liso. Echus Chasma se encuentra al norte del gigantesco Valles Marineris, el cañón más grande del Sistema Solar (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 27 de noviembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: Voyager 2, NASA.

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